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新视野号发回照片:距我们65亿公里外的小天体像个雪人
作者:网易科技报道 发布时间:2019-1-3 浏览次数:24 

网易科技讯 1月3日消息,据The Verge报道,美国当地时间周三下午,美国宇航局(NASA)负责“新视野号”(New Horizons)探测器任务的科学家们,分享了其柯伊伯带(Kuiper Belt)目标天体2014 MU69的首批近距离特写照片。在元旦当天,“新视野号”曾从这颗遥远的冰冻太空岩石旁掠过。

图1:美国宇航局(NASA)“新视野”号探测器掠过柯伊伯带小天体2014 MU69

这些照片让这个奇怪的天体显示出更清晰的特点,它看起来就像个笨拙的雪人。事实上,2014 MU69并不是由单独天体组成的,而是两个相互接触的裂片,也就是所谓的“相接双星”(contact binary)。这些照片是在美国东部时间1月1日凌晨12点33分拍摄的,当时“新视野号”探测器以时速超过5万公里的惊人速度掠过这块岩石。

在飞掠过程中,这艘探测器距离2014 MU69表面仅3540公里远,它利用其搭载的全部7个仪器收集了尽可能多的有关这块岩石的数据。这些仪器包括两个相机,用来拍摄传回的图像。虽然这些照片是在1月1日凌晨拍摄的,但任务团队直到很长时间之后才看到。这是因为“新视野号”目前距离地球接近65亿公里,无线电信号要花6个小时才能到达地球。

“新视野号”收集了有关这个天体的所有信息后,向地球发回了信号,确认它的健康状况良好,一切正常。这个信号是在美国东部时间上午10点半接收到的。从那以后,它开始传送有关2014 MU69的有趣图像。

图2:美国宇航局拍摄的MU69照片显示其呈现淡红色

除了冥王星及其卫星外,这些照片是我们拥有的、柯伊伯带天体首批高分辨率照片。柯伊伯带是海王星轨道之外的一个巨大区域,那里可能有数百万微小的冰冻天体围绕太阳运行。事实上,这些天体是如此的寒冷和微小,以至于人们认为它们在时间上是冻结的,从太阳系早期就被保存下来了。这就意味着,研究这些物质可以告诉我们,当行星形成时,有哪些物质潜伏在周围。

在今天之前,我们仅有的2014 MU69照片十分模糊。这块太空岩石接近34公里宽,从远处很难追踪到它,甚至很难看到它。但是现在“新视野号”从其旁边飞掠而过,这艘探测器掌握了大量关于这块岩石的数据,这些数据可以告诉我们更多关于这块岩石的信息,包括其构成以及形成方式等。

“新视野号”任务团队认为,2014 MU69可能是在太阳系早期形成的,它最初是在旋转的碎片云中形成的两个独立天体。最终,这种旋转将岩石的两个裂片聚集在一起,而云团中的其他碎片则向外喷射。这些岩石可能连接得非常慢,移动速度与停车速度相当。然后,它们很有可能在接触点周围收集到了精细的材料,形成了照片中可见的明亮光带。

关于这个天体,我们还有很多不知道的地方,但更多的答案即将揭晓。在这次飞掠过程中,“新视野号”收集了大约50GB的数据,大约相当于一个小型闪存驱动器的容量,这艘探测器将非常缓慢地将数据传回地球。传输速度慢,加上无线电信号传输时间长达6小时,这意味着我们将需要近两年时间来下载这些数据。这也意味着,我们将在未来的日子里得到更好的2014 MU69照片。

2015年,“新视野号”进行了第一次著名的飞掠行动,也经历了同样的过程。那年夏天,这艘探测器成为第一个飞越矮行星——冥王星的飞行器,也提供了那个遥远世界的高分辨率图像。

 
 
 

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